La leggendaria attrice greca Irene Papas è morta all’età di 96 anni nella città in cui è nata e cresciuta, Chiliomodi, vicino a Corinto. Nel 2018 è diventato pubblico che aveva l’Alzheimer. La sua interpretazione nei film I cannoni di Navarone e Zorba, il greco gli ha dato fama internazionale, ma la sua lunga carriera comprende quasi 60 film e numerose opere teatrali, dove ha interpretato i grandi della Grecia classica: Medea, Elettra, Clitennestra, Elena, Penelope, Antigone, Anticlea, che ne fece un simbolo della cultura ellenica.

Contemporanea di Melina Mercouri, un’altra mitica attrice greca, ha studiato teatro ad Atene e ha preso parte a produzioni di opere classiche, molte delle quali sono state adattate anni dopo per il grande schermo da Michael Cacoyannis, tra cui Antigone (1961), Elettra (1962) o Le donne di Troia (1971), quest’ultimo con Vanessa Redgrave e Katherine Hepburn. È stato il regista americano J. Lee Thompson a farla conoscere nel mondo includendola nel cast di I cannoni di Navarone (1961). Altri sarebbero venuti dopo, come Zorba, il greco (1964), di Cacoyannis; Z (1969), di Costa Gavras, o il più recente A Talking Movie (2003), di Manoel de Oliveira. Ha anche partecipato all’adattamento cinematografico di Bodas de sangre diretto nel 1976 da Souheil Ben-Barka ea quello di Yerma de Pilar Távora nel 1999.

Papas ha mantenuto uno stretto rapporto con la Spagna. Una delle tante notti memorabili della sua vita è stata trascorsa in Estremadura il 3 luglio 1987. È stato al Teatro Romano di Mérida, dove ha partecipato all’apertura della XXIII edizione del Festival del teatro classico greco-latino , poi diretto da José Monleón, con il recital Poesía en el canto, con protagonista l’attrice greca da sola, accompagnata solo da un pianista. I Papi (così vengono chiamati i grandi, con un articolo davanti) allestiscono una bella mostra con frammenti di opere classiche come Le Troiane o Medea e testi di poeti contemporanei come Cavafy.

La notte è stata un infarto per gli organizzatori e anche per gli spettatori. La corrente è saltata ed è scoppiata una tempesta elettrica. È iniziato con lei vestita di nero, che usciva come una dea dal lato del palco, con in mano una torcia. Si fermò al centro dell’immenso boccascena di Mérida e con una voce che non sembrava umana cominciò a sputare frammenti di Las Troyanas. L’intero pubblico ha capito il greco quella notte. Mentre faceva capire da dove veniva tanto dolore, il cielo si illuminò cento volte di fulmini, seguiti da tuoni che non fecero tacere la sua voce. Tra il pubblico, Rafael Alberti ha pianto. Al termine di quel miracolo irripetibile, il pubblico non solo ha applaudito, ma ha urlato.

Ma la notte non è finita qui. Per un piccolo gruppo di privilegiati che l’hanno accompagnata dopo lo spettacolo, la magia è durata ancora ore. Era in un bar sulla spiaggia del lago Proserpina, che gli abitanti di Mérida chiamano amorevolmente o crudelmente “la charca”. Si recitavano poesie, si cantavano belle canzoni dai profumi mediterranei, si sprigionavano risate… e ad un certo punto del mattino, Irene si avvicinò alla riva del lago, forse per bagnarsi i piedi, mentre l’amica Alberti la seguiva con lo sguardo, recitando poesie dove emersero dee, ninfe, forse sirene… Emozionato, ripeteva, più e più volte, che stava vivendo una delle notti più belle della sua vita.

Fu la notte con cui Irene Papas iniziò come donna di teatro in Spagna, dove tornò più volte. Nel 1992 ha incarnato Medea sotto la direzione di Núria Espert durante le Olimpiadi culturali dei Giochi del 1992 a Barcellona. Nel 2001 ha partecipato a una versione de Las troyanas con La Fura dels Baus a Sagunto, dove ha partecipato al progetto di una scuola di teatro che avrebbe affiancato a quelle che dirigeva a Roma e ad Atene. È stata nominata direttore artistico della Fondazione Città delle Arti dello Spettacolo di Sagunto. ma il suo contratto è stato risolto nel 2005, prima di quanto concordato , per il quale l’attrice ha successivamente chiesto alla Generalitat il pagamento dell’intero contratto.

La fama non la salvò dall’esilio. Nel 1967 iniziò in Grecia una dittatura militare che l’attrice rifiutò, motivo per cui si recò prima in Italia e poi a New York insieme ad altri artisti. Fu in quegli anni che ebbe una relazione amorosa con il famoso attore Marlon Brando e, dopo la sua morte, l’attrice confessò che era l’amore della sua vita. Dopo la caduta della giunta militare nel 1974, Irene Papas tornò nel suo Paese.

Sposata negli anni ’40 con l’attore Alkis Papas (da cui ha preso il cognome, poiché il suo era Lelekou), ha mantenuto una grande amicizia con Andreas Papandreou, che è stato primo ministro greco per diversi periodi tra il 1981 e il 1996.